Reformas y nuevos programas facilitan la búsqueda de servicios de salud mental a precios asequibles

Esta historia apareció originalmente en Nueva / Nueva Opinión.

Se calcula que alrededor del 20% de los adultos de Michigan padecen una enfermedad mental diagnosticable a lo largo de un año. Sin embargo, más de la mitad no recibe tratamiento. ¿Un obstáculo considerable? El costo, dicen los expertos.

Las terapias de atención mental pueden acarrear cientos o miles de dólares en gastos por cuenta propia, incluso para las personas con un seguro médico, dependiendo de los deducibles y los copagos. Este problema puede verse agravado por los planes de seguro médico con opciones limitadas dentro de la red de proveedores de servicios de salud mental.

La asequibilidad es el principal factor de impedimento para buscar tratamiento de salud mental, más que el estigma o el hecho de que las personas no sepan dónde o cómo obtener los servicios, según una encuesta federal de 2018 realizada a 5.000 estadounidenses.

Las buenas noticias: El acceso a la atención de salud mental asequible ha mejorado en los últimos años.

Una de las razones es el programa Healthy Michigan, la expansión de Medicaid creada bajo la Ley de Cuidado de Salud Asequible que ha reducido el número de Michiganders sin seguro médico a la mitad.

Otra son las reformas resultantes de la pandemia de COVID, como el enorme crecimiento de los servicios de telesalud, la expansión de los programas de asesoramiento en las escuelas y la presión para que los empleadores mejoren las prestaciones relacionadas con la salud del comportamiento.

Un tercer factor y el cambio más reciente, que tiene importantes implicaciones para los condados de Kalamazoo y St: Joseph: sus agencias comunitarias de salud mental forman parte de un proyecto piloto federal/estatal para ampliar en gran medida los servicios de salud mental subvencionados por el Estado.

Los servicios prestados por estas nuevas Clínicas Comunitarias de Salud Mental Certificadas están disponibles para todos los residentes, independientemente de su edad, siempre que tengan una condición de salud mental diagnosticada. Las tarifas se basan en los ingresos y la cobertura del seguro médico, mediante un programa de descuentos por escala.

Michigan se unió al programa federal de CCBHC el pasado otoño en 14 condados, lo que significa que la expansión acaba de empezar. (Otros condados de Michigan también cuentan con CCBHC creados en los últimos años y financiados al margen del proyecto federal).

“Es un cambio de estrategia”, dijo Jeff Patton, director de Integrated Services of Kalamazoo, o ISK, que es la entidad comunitaria de salud mental del condado de Kalamazoo.

“Hay personas que no reciben servicios de salud mental, incluidos servicios por trastornos de abuso de sustancias, que realmente necesitan acceso”, dijo Patton. “Esto nos ha permitido ampliar nuestro campo de acción, de modo que podremos hacerlo”. “Es un cambio muy importante para nosotros”.

Ampliación del servicio

Michigan creó el sistema comunitario de salud mental en 1998 para proporcionar servicios de asistencia de salud de comportamiento financiados con fondos públicos. Sin embargo, se ha centrado en los residentes con enfermedades mentales graves, abuso de sustancias o discapacidades del desarrollo, señaló Patton.

La nueva financiación -que proviene de la legislación federal de 2014 copatrocinada por la senadora demócrata de Michigan Debbie Stabenow- permite que las agencias de CMH también atiendan a aquellos con condiciones de salud mental leves y moderadas.

Lo que esto significa en números: Integrated Services of Kalamazoo ha atendido a unos 8.000 clientes al año en los últimos años. Con el proyecto piloto en marcha, Patton espera que la cifra aumente a 9.000 este año y que se duplique a 16.000 en tres años.

“Crecerá de forma exponencial”, dijo.

Los nuevos servicios incluyen la intervención en caso de crisis durante las 24 horas del día, detección y diagnóstico, terapia ambulatoria y servicios relacionados con el abuso de sustancias, así como la coordinación con la atención médica, la atención de casos específicos, servicios de seguimiento después de una estancia en un hospital psiquiátrico, servicios de apoyo a la familia y programas mejorados para los veteranos.

Por ahora, la Clínica Comunitaria de Salud Mental Certificada está dirigida a personas sin seguro médico o con Medicaid. Aunque estos últimos ya pueden obtener servicios de salud mental a un precio mínimo, las tasas de reembolso para los proveedores son lo suficientemente bajas como para que los terapeutas privados suelan limitar el número de pacientes de Medicaid que aceptan, dijo Patton. La nueva clínica debería facilitar a los pacientes de Medicaid con afecciones leves o moderadas la búsqueda de un terapeuta.

Las personas con un seguro médico también pueden utilizar el nuevo programa, y es especialmente ventajoso para quienes tienen deducibles y copagos elevados y creen que no pueden permitirse los gastos que conlleva el tratamiento de salud mental, ya que la escala de tarifas ofrece subvenciones adicionales al seguro.

Stabenow ha dicho que la iniciativa federal está diseñada para cerrar la brecha entre los servicios de salud física y de los de salud mental.

Aunque Michigan no recibió fondos para la iniciativa hasta el año pasado, varios otros estados abrieron clínicas comunitarias de salud conductual certificadas en 2017, y han reportado resultados positivos.

“La muestra de CCBHC aumentó el acceso a la atención, en gran parte debido a la mayor disponibilidad de citas en el mismo día y los esfuerzos concertados para llevar a cabo la difusión a los grupos subatendidos”, dijo un informe federal de 2021.

Entre los siete estados con datos disponibles, el número total de personas que reciben atención de salud mental aumentó y las clínicas redujeron “sustancialmente” los tiempos de espera para los servicios.

Estos beneficios se han traducido en beneficios sociales. Según el Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE.UU., las comunidades con CCBHC han visto un 63% menos de visitas a los servicios de urgencias por crisis de salud mental, un 41% menos de personas sin hogar y un 60% menos de tiempo en las cárceles.

Otras reformas

La iniciativa del CCBHC no es el único avance positivo de los últimos años en lo que respecta a la atención sanitaria mental asequible.

El programa Healthy Michigan, puesto en marcha en 2014, actualmente tiene asegurados a 765.000 habitantes de Michigan de entre 19 y 64 años, alrededor del 13% de los adultos de esa edad. Para calificar, las personas deben tener un ingreso menor al 138% de las pautas federales de pobreza, o alrededor de $18,750 para una persona soltera o $27,750 para una familia de cuatro.

Este programa que amplía el Medicaid cubre los servicios de salud mental ambulatorios y de hospitalización, incluidos la terapia y la medicación, con copagos muy bajos. Por ejemplo, el copago por una visita al consultorio es de 2 a 4 dólares. También paga el transporte de ida y vuelta a las citas terapéuticas.

Para las personas con seguro médico privado, la ACA exige que esas pólizas cubran los servicios de salud mental al mismo nivel que los servicios de salud física en términos de copagos y deducibles.

“Así es exactamente como debería ser. (La enfermedad mental) es una condición médica”, dijo Susan Davis, terapeuta de Family & Children Services en Kalamazoo.

La pandemia del COVID-19 ha obligado a realizar reformas adicionales, ya que un número récord de personas ha manifestado síntomas de depresión, ansiedad y/o estrés.

Una de las respuestas ha sido el gran crecimiento de los servicios de consultoría remota, en los que las personas pueden obtener terapia en línea o por teléfono. Esto no sólo es más cómodo, sino que puede ser una forma menos costosa de prestar servicios, ya que no requiere los gastos asociados al mantenimiento de una oficina. Y es especialmente útil para las personas de las zonas rurales, donde los servicios de terapia son limitados y el paciente puede acceder a un terapeuta en otra parte del estado.

La financiación federal por COVID-19 también se ha utilizado para ampliar los servicios de salud mental en las escuelas, algo que ya existe en la mayor parte del condado de Kalamazoo, dijo Davis. Esto hace que sea más conveniente para los estudiantes y los padres, y aborda la cuestión del costo, ya que los consejeros son pagados normalmente por el distrito, que luego factura al seguro médico si el niño lo tiene y subvenciona el resto del costo.

La pandemia también ha presionado a los empleadores para que se ocupen de las prestaciones de salud mental, difundiendo o ampliando los servicios de terapia disponibles a través de los programas de asistencia a los empleados o proporcionando exámenes o evaluaciones gratuitas de salud mental.

Otro avance durante el COVID: el aumento de los grupos de apoyo y consejería grupal, que suelen ser mucho menos costosos que una cita individual con un terapeuta.

Pero estos avances para hacer la terapia más asequible se han visto neutralizados por otras cuestiones.

“Ahora hay muchas más opciones de proveedores. Pero no se ha ajustado a la demanda”, afirma Robert Nykamp, director de operaciones de Pine Rest Christian Mental Health Services, una organización sin ánimo de lucro con sede en Grand Rapids cuya red de servicios incluye el suroeste de Michigan.

Los retos

De hecho, nadie cree que se hayan resuelto los problemas de acceso a una atención de salud mental asequible.

Las estadísticas nacionales indican que más de 41 millones de adultos estadounidenses recibieron tratamiento de salud mental en 2020, principalmente consejería y/o medicamentos. Se trata de una cifra récord, superior a los 31,5 millones de 2010. Los expertos atribuyen esta tendencia a la disminución del estigma, a la educación en la comunidad sobre la importancia de la salud mental y a los diversos esfuerzos para mejorar el acceso y la asequibilidad de la salud mental.

Sin embargo, el porcentaje de personas con síntomas de salud mental que no reciben tratamiento se ha mantenido prácticamente igual en la última década. En Michigan, se estima que esa cifra es del 53%. La asequibilidad sigue siendo un gran obstáculo para muchos, dijo Nykamp.

“Creo que el mayor obstáculo para la atención de la salud mental hoy en día son los planes de salud con deducibles elevados”, dijo Nykamp.

Señaló su propio plan de seguro, que tiene un deducible de 4.000 dólares por persona, lo que significa que tiene que pagar 4.000 dólares en costes de atención sanitaria de su bolsillo antes de que la cobertura del seguro entre en acción. Ese tipo de plan hace que muchos adultos se cuestionen si deben buscar asesoramiento.

“Mucha gente diría: ‘No puedo permitírmelo’”, afirma Nykamp.

Otro factor importante, dicen Nykamp y Davis, es la escasez de terapeutas y otros proveedores de salud mental. Incluso si el costo no es un problema, la gente puede sentirse frustrada al tratar de encontrar un consejero que acepte nuevos pacientes. La espera es especialmente larga para ver a un psiquiatra, en particular un psiquiatra infantil, que a menudo es necesario cuando el plan de tratamiento incluye medicamentos.

Y las cosas pueden empeorar antes de mejorar en cuanto a la escasez de proveedores, dijo Nykamp.

“Creo que para los próximos tres años, todos nuestros expertos prevén un mayor uso de la atención de salud mental debido a todos los problemas de aislamiento, dolor, pérdida, etc, relacionados con la pandemia. Aumento del consumo de alcohol debido a la pandemia”, dijo Nykamp. “Entonces veremos potencialmente una estabilización. Esa es mi esperanza.

Pero ahora mismo no podemos satisfacer la demanda”, dijo.

La escasez de terapeutas tiene que ver con el dinero, añadió Nykamp.

“Se obtiene lo que se paga”, y los profesionales de la salud mental tienden a ganar menos que otras profesiones con niveles de formación similares, lo que ha desanimado a la gente a entrar en este campo, dijo Nykamp.

“¿Cuándo fue la última vez que fuiste a tu consulta de atención primaria y ese médico de atención primaria pasó 50 minutos en la habitación contigo? Eso nunca ocurre”, dijo Nykamp. “Así pues, esa es la falsa igualdad” entre la atención a la salud mental y la física.

Sin embargo, las investigaciones indican que las inversiones en salud mental se traducen en ahorros en la atención física, dijo Nykamp. Un estudio reciente de la Universidad de Chicago concluye que por cada dólar que los empresarios gastan en atención a la salud mental de sus trabajadores, se ahorran 4 dólares en gastos médicos totales, se incrementa la productividad, se reduce el absentismo y disminuyen los gastos por incapacidad.

Nykamp dice que la nueva iniciativa de Clínicas Comunitarias de Salud Mental Certificadas es un gran paso en la dirección correcta, y espera que Pine Rest pueda estar pronto entre los centros CCHBC de Michigan. Pero él y Patton están de acuerdo en que incluso ese programa no es una solución milagrosa.

Incluso cuando el programa esté totalmente implantado, “seguirá habiendo carencias en el servicio”, dijo Patton. “Todavía no tenemos los recursos adecuados para satisfacer las necesidades”.

Este reportaje forma parte del Proyecto de Bienestar Mental, una iniciativa periodística orientada a la búsqueda de soluciones que cubre los problemas de salud mental en el suroeste de Michigan, creada por la Southwest Michigan Journalism Collaborative. SWMJC es un grupo de 13 organizaciones regionales dedicadas a fortalecer el periodismo local. Para más información, visite swmichjournalism.com.